한국 벤처업계에 ‘상생과 협력’의 훈풍이 불고 있다. 아직 세력은 약하지만 장차 태풍으로 커질 만한 잠재적 에너지가 느껴진다. 이 바람을 일단 ‘벤처 3.0’이라고 불러보자. 한국 벤처는 1980년대 메디슨, 한글과컴퓨터로 대변되는 1세대 벤처에서 처음 싹을 틔웠고, 1990년대 닷컴 열풍을 타고 우후죽순 등장한 2세대 벤처를 거쳐, 이제 스마트혁명이 촉발한 3세대 벤처 시대를 맞고 있다. 1~3세대 벤처 사이에는 내용상의 차이점도 뚜렷하게 발견된다. 1세대 벤처는 소수 기업가들이 홀로 씨앗을 뿌리고 바람을 견뎌냈던 벤처의 개척기였다면, 2세대 벤처는 정부의 벤처기업 육성·지원 정책에 힘입어 폭발적으로 창업 열풍이 일어났던 벤처의 팽창기였다. 반면 3세대 벤처는 벤처기업과 벤처기업이 서로 손을 맞잡고 상생·협력의 생태계를 만들어가는 성숙기라고 할 수 있다. 특히 앞서간 선배 벤처인들이 뒤따라오는 후배 벤처인들의 멘토나 후원자, 나아가 엔젤투자자가 되어주는 사례가 점차 늘어나고 있다. ‘벤처의 요람’으로 불리는 미국 실리콘밸리의 벤처 생태계와 닮은 꼴이다. 물론 아직은 전반적인 흐름이라고 단정짓기는 어렵다. 하지만 닷컴 버블 붕괴 후 긴 침체기를 거쳐온 벤처업계가 드디어 자생적인 선순환 생태계를 열어가고 있다는 사실은 분명 한국 경제에 청신호다. ‘혼자 가면 빨리 갈 수 있지만 함께 가면 멀리 갈 수 있다.’ 이 격언이 한국 벤처의 새로운 행동강령으로 자리잡을 수 있을까? ‘벤처 3.0’ 시대를 열어가는 주인공들에게서 그 단초를 찾아보자.

한국 벤처 밝히는 새로운 시그널

성공한 벤처 DNA 다단복제

선후배 손잡고 벤처강국 스타트

지난 10월11일 서울 관악구 남현동 대로변에 위치한 약간 낡은 듯한 건물 2층. 소셜네트워크서비스(SNS)를 바탕으로 새로운 사업을 준비 중인 벤처기업 ‘나인플라바’의 사무실이 입주해 있는 곳이다. 오후 5시 무렵이 되자 외부 손님들이 하나 둘씩 나인플라바로 들어섰다. 어림잡아 14~15명쯤 되는 방문객들은 금세 비좁은 회의실을 가득 채웠다.

이날 행사는 벤처인들의 네트워크 모임인 ‘고벤처포럼’ 회원들이 나인플라바의 사업 계획 발표를 듣고 투자 여부를 심의하는 자리였다. 참석자들은 대부분 벤처기업가와 엔젤투자자들이었다. 이들은 박성준 나인플라바 대표의 프레젠테이션을 진지하게 경청했다. 박 대표는 “이런 자리를 갖게 돼 든든하고 기쁘게 생각합니다”라고 인사하고는 나인플라바가 기획한 사업 모델을 찬찬히 설명해나갔다.

약 30분간의 발표가 끝나자 참석자들의 질문이 이어졌다. 대체로 사업 모델의 타당성에 대한 것이었다. 질문은 날카로웠다. 이미 성공 경험을 가진 벤처기업가들은 나인플라바 사업 계획의 허술한 부분을 콕콕 집어냈다. 좀 더 성공 가능성이 높은 사업 모델을 조언하는 의견들도 나왔다. 전체적인 분위기는 호의적이었다. 따져 물으면서도 어깨를 툭툭 두드리며 격려하는 식이었다.

- 벤처 네트워크 모임 ‘고벤처포럼’ 회원들은 인맥 만들기, 특강 등을 통해 벤처인의 역량을 키워간다. 왼쪽 아래는 벤처기업들이 대거 입주해 있는 구로디지털 단지의 야경.

동호회 같은 벤처 네트워크 모임 확산

이 자리에는 이제 막 벤처기업을 시작한 젊은 초보 CEO들도 간간이 눈에 띄었다. 투자 심의 모임에 참석한 목적은 ‘한 수’ 배우기에 방점이 찍혀 있었다. 젊은 연인들을 타깃으로 한 커플용 모바일 서비스 출시를 코앞에 둔 박재욱 VCNC 대표는 “옆에서 듣기만 해도 참 많은 것을 배울 수 있는 시간이었다”고 소감을 말했다.

이날 투자 심의가 끝나자 대기업 중역을 역임한 한 초로의 엔젤투자자가 “오늘 저녁을 사겠다”며 모든 참석자들을 인근 고깃집으로 초대했다. 이 자리에는 투자 심의 모임에서 볼 수 없었던 젊은 벤처기업가, 예비창업자들도 다수 합류했다. 고벤처포럼의 회원들이었다. 가벼운 술을 곁들인 저녁 모임은 약 2시간 동안 이어졌다. 모두들 벤처업계 동향이나 최신 기술 트렌드 등에 대해 진지하게 의견을 나누는 시간이었다. 선배는 후배에게 격려를 해주고 후배는 선배에게 조언을 구하기도 했다.

마치 동호회나 동아리 같은 분위기랄까? 실제로 그랬다. 차갑고 냉정한 비즈니스 논리보다는 선배와 후배, 형님과 동생, 삼촌과 조카, 스승과 제자 같은 사이에서 오가는 따뜻한 정감이 넘쳤다. 모두가 벤처에 대한 애정과 관심에서 우러나오는 진솔한 모습이었다.

한국 벤처 생태계에 상생과 협력을 중시하는 ‘애정전선’이 점차 형성되고 있다. 성공한 벤처기업이 후발 벤처기업을 돕거나 선배 벤처기업가가 후배 벤처기업가를 위한 멘토 역할을 자청하는 모습이 곳곳에서 연출되고 있다.

벤처기업가는 본질적으로 외롭고 두렵다. 모험과 도전을 바탕에 깔고 있기 때문이다. 홀로서기란 게 얼마나 힘든가. 하지만 뜻이 맞는 동지들과 함께라면 그 길도 외롭고 힘들지만은 않다.

그런 사실을 누구보다 잘 아는 선배 벤처인들이 후배 벤처인들에게 따뜻한 조언과 격려의 손길을 내밀고 있다. 단순히 정(情)을 나누는 데 그치는 게 아니다. 실질적인 상생, 협력의 효과도 기대된다. 사업 모델이나 보유 기술이 서로 보완적인 경우에는 시너지도 창출될 수 있다. 유망한 신진 벤처기업에게는 투자를 하기도 한다. 무엇보다 벤처 창업에 한번 성공한 기업가들의 ‘성공 DNA’를 공유한다면 또 다른 성공을 낳을 가능성이 한층 높아진다.

2009년 가을 어느 날, 벤처업계에서 이름만 대면 누구나 알 만한 전·현직 벤처기업가 5명이 한자리에 모였다. 권도균 이니시스 창업자, 이재웅·이택경 다음커뮤니케이션즈 창업자, 장병규 네오위즈 창업자, 송영길 이머신즈 창립 멤버가 그들이다. 이들 5명의 스타급 벤처인이 회동하게 된 것은 권도균 창업자의 제안 때문이었다.

권도균 창업자는 이니시스를 국내 전자지불서비스 시장 1위 기업으로 키워낸 인물로 유명하다. 그는 이니시스 외에도 4개의 벤처기업을 더 설립해 모두 자리잡게 하는 등 벤처업계에서 ‘미다스의 손’ 중 한 명으로 통한다.

하지만 그는 2008년 이니시스 등 자신이 설립한 회사를 매각하고 미국으로 홀연히 떠났다. 그랬던 그가 한국으로 돌아와불쑥 꺼낸 제안은 “우리 모두 창업으로 성공을 경험해봤는데 이제 후배들을 키워보는 게 어떻겠느냐”는 것이었다.

그는 미국 실리콘밸리의 ‘와이컴비네이터’라는 초기 벤처 인큐베이팅 전문업체를 벤치마킹 모델로 제시했다. 와이컴비네이터는 크게 보면 벤처캐피털로 분류되지만, 엔젤투자자에 더 가까운 사업 모델을 갖고 있는 회사다.

스타 벤처인 5인의 ‘엔젤 도원결의’

권도균 창업자의 제안은 모두의 공감을 불렀다. 이렇게 해서 지난해 1월 5명의 벤처인은 ‘프라이머(Primer)’라는 엔젤투자 인큐베이션 네트워크를 설립했다. 물론 5명이 모두 공동 설립자로 나섰다. 프라이머는 창업자들을 돕는 프로그램을 전문적으로 운영하면서 엔젤투자도 병행하는 회사다. 기존 벤처캐피털이 투자를 하지 않는 초기 기업 혹은 예비 창업팀을 지원 대상으로 삼고 있다.

프라이머가 눈길을 끄는 것은 투자 외에도 인큐베이팅을 통해 창업팀의 사업이 일정한 궤도에 오를 때까지 보살핀다는 점이다. 창업자 출신들이라서 초보 창업자들의 입장을 누구보다 잘 안다는 점을 활용하는 것이다. 따라서 사업의 무게중심은 투자보다도 인큐베이팅에 좀 더 가까이 있는 셈이다.

프라이머의 사업 목표와 철학은 회사명에 잘 드러나 있다. 프라이머는 유전공학에서 DNA를 대량으로 복제할 때, 그 시발점이 되는 물질을 지칭하는 용어라고 한다. 성공한 기업가의 DNA를 새로 사업을 시작하는 기업가에게 복제하는 출발점이 되겠다는 취지에서 프라이머라는 이름을 지었다는 설명이다.

이택경 공동 설립자의 설명이다. “초기 기업이나 예비 창업자들은 자금도 필요하지만 경영 노하우 부족으로 고생하는 경우가 많습니다. 프라이머는 그런 점을 주목해 초기 기업들이 첫 단추를 잘 꿰고 방향을 잘 잡도록 멘토링하는 데 많은 비중을 두고 있습니다. 향후 목표도 스타트업(창업기업) 육성에 더 많은 노력을 기울이는 겁니다.”

프라이머는 크게 2가지 프로그램을 운영한다. 초기 기업 육성에 초점을 맞춘 인큐베이팅 프로그램과 예비 창업팀의 경영수업을 돕는 엔턴십(Enternship) 프로그램이 그것이다. 이밖에 대학생과 직장인들을 위한 창업 세미나도 수시로 열고 있다.

프라이머는 인큐베이팅 창구를 항상 열어 놓고 있지만 1년에 최대 10개의 팀만 선발한다. 보다 효과적이고 밀착된 멘토링을 하기 위해서다. 인큐베이팅 프로그램에 선발된 초기 기업 혹은 창업팀은 ‘프라이머 클럽’이라고 부른다. 프라이머 클럽 멤버들은 자신들의 아이디어를 사업화하는 데 필요한 자금을 프라이머로부터 지원받는다. 아울러 인큐베이션 기간 동안 다른 클럽 멤버들과 교류하면서 협업을 하기도 한다. 이런 과정에서 각자의 사업 능력을 더욱 키우는 시너지를 얻기도 한다.

한국의 척박한 창업 인큐베이팅 환경에서 프라이머의 활동은 상당한 주목을 받고 있다. 프라이머 클럽 멤버인 양준철 온오프믹스 대표의 말이다. “프라이머 설립자들은 단순한 투자자가 아니라 저희 비즈니스 모델을 함께 고민해주는 ‘사업 파트너’예요. 무엇보다 한국 벤처계의 쟁쟁한 선배들이 본인들의 경험과 통찰력을 바탕으로 조언을 해주기 때문에 큰 도움을 받습니다. 특히 ‘멘탈’적인 측면에서 많은 위안과 격려가 돼요. 그뿐 아니라 사업 계획을 발표하는 ‘데모데이’ 행사를 통해 대기업이나 벤처캐피털의 투자를 받을 수 있는 기회도 생겨요.”

한국 벤처 구심점 벤처협회도 나섰다

한국 벤처기업들의 대표단체이자 구심점인 벤처기업협회도 상생과 협력의 벤처 생태계 구축에 많은 노력을 기울이고 있다. 특히 지난해 황철주 회장 취임 이후 벤처 창업 활성화와 신생 벤처의 안정적 착근을 돕기 위한 프로그램을 강화해 좋은 반응을 얻고 있다는 평가다.

이런 프로그램으로는 ‘벤처기업간 협력네트워크 구축사업(이하 협력네트워크 사업)’, ‘선도벤처기업 연계 기술창업 지원사업(이하 선도벤처 연계 사업)’, ‘벤처7일장터’ 등이 대표적인 사례다.

협력네트워크 사업은 선도 벤처기업의 시장확보 역량과 신생·성장 벤처기업의 기술력을 결합해 신기술·신제품 개발 및 시장확대 등 동반성장 모델을 정착시키고 선순환의 벤처 생태계를 조성한다는 목표로 시작됐다. 2010년에는 선도 벤처기업 20개사와 신생 벤처기업 100여개사가 참여하는 성과가 있었다.

올해 처음 도입된 선도벤처 연계 사업도 많은 벤처인들의 관심을 끌고 있다. 이 사업은 2인 이상으로 구성된 기술창업자 또는 창업한 지 1년 미만의 초기 기업을 지원 대상으로 한다. 성공 가능성이 높은 기술창업자를 대상으로 선도 벤처기업을 통해 창업준비 공간, 시제품 제작, 기술 컨설팅 등을 원스톱 방식으로 지원함으로써 성공적인 창업을 유도한다는 취지다.

벤처기업협회 관계자는 “선도 벤처기업의 성공 노하우를 기술창업자에게 전수해 창업 성공을 지원하는 한편 미래 스타 벤처기업을 육성하는 것을 목적으로 하고 있다”며 “현재까지 선도 기업과 창업 기업 사이에 긴밀한 협력관계가 구축된 사례도 적잖이 나타나고 있다”고 설명했다.

벤처기업협회가 지난해 7월부터 도입한 벤처7일장터도 벤처인들에게 상당한 호응을 얻은 벤처 상생 프로그램이다. 특히 이 프로그램은 황철주 회장이 직접 아이디어를 내고 그간 많은 공을 들여온 것으로 전해졌다.

벤처7일장터는 매월 1회 예비 창업자 및 신생 벤처기업과 선도 벤처기업 및 전문가 그룹이 멘티와 멘토로 만날 수 있는 공간을 만들어 멘토들의 축적된 경험과 지식을 멘티에게 전수하는 사업이다. 아울러 멘티의 아이디어와 기술을 사업화하는 비즈니스 교류의 장터 기능도 한다.

지난 1년간(7월말 기준) 벤처7일장터는 총 260여명의 멘토와 500여명의 멘티가 참가하는 성과를 거뒀다. 멘토의 약 30%는 선배 벤처인들이었고, 멘티의 약 90%는 창업 초기 벤처인들이었다. 특히 프로그램 도입 후 멘토 숫자가 꾸준히 증가해 선후배 벤처인들의 멘토링 문화가 확산되는 촉진제 역할을 했다는 평가도 나온다.

벤처기업협회가 추진해온 선순환의 벤처 생태계 조성 사업은 이제 뿌리를 내려가고 있는 단계다. 여러 프로그램을 접해본 한 신생 벤처기업 관계자의 말이다. “선도벤처 연계 기술창업 지원사업을 통해 성공한 선배 벤처인의 도움을 많이 받고 있습니다. 마치 옆에 든든한 형님이나 삼촌 같은 분이 있는 것 같아요. 얼마나 든든한지 모릅니다. 벤처업계 전체에 신뢰와 상생의 문화를 구축하는 모델이 될 수도 있을 거라고 봅니다.”

 

김윤현 기자

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