김장환(80) 명동관광특구협의회 명예회장은 명동 사람들에게 ‘살아 있는 전설’과 같은 존재다. 그의 수십 년에 걸친 헌신과 봉사가 오늘날 명동의 부흥과 번영에 큰 뒷받침을 해왔기 때문이다. 김 명예회장은 1982년 출범한 명동상가번영회(명동관광특구협의회의 전신)의 초대 회장에 취임해 2008년 말 후임 회장에게 바통을 물려주기까지 거의 30년 동안 명동 상권의 ‘일등 지킴이’ 역할을 해왔다. 그가 처음 명동과 인연을 맺은 것은 1960년대 말로 거슬러 올라간다. 그러니 반평생을 명동 터줏대감으로 살아온 셈이다. 현대 명동 역사의 ‘산증인’ 김 명예회장과 만나 명동의 어제와 오늘을 들어봤다. 인터뷰에는 단짝인 박윤근(80) 전 명동관광특구협의회 부회장도 동석했다. 두 사람은 환상적인 호흡으로 명동을 가꿔온 주역이다.

명동관광특구협의회 김장환 명예회장

“명동·남산 연결 케이블카,

 세계적인 명물 될 겁니다”

수십 년간 명동 발전 위해 헌신한 ‘명동의 전설’

옛 명동국립극장 복원 운동에도 앞장섰던 주역

김 명예회장은 1968년 명동에 둥지를 틀며 명동 사람이 됐다. 그는 당시 장안의 4대 음식점으로 꼽히던 ‘이학’을 운영했다. 한일관, 우래옥, 삼오정이 당시 이학과 함께 어깨를 나란히 한 대형 음식점들이었다.

그의 회고다. “그 시절 이학은 종업원이 120여 명이나 될 만큼 서울서 큰 식당 중 하나였지요. 청와대에서도 이학의 주방장을 데려다 요리를 시킬 만큼 꽤 유명했습니다.”

김 명예회장이 처음부터 이학을 경영했던 것은 아니다. 우연히 알게 된 후 ‘형님 동생’ 하는 사이로 지내던 이학 창업주 오도선(작고)씨가 평소 그의 겸손하고 성실한 사람 됨됨이를 눈여겨보다가 경영을 맡긴 것이다.

“어느 날 저를 불러 술을 한잔 하는 자리에서 식당을 맡으라고 하시더군요. 저는 갑작스러운 제안에 깜짝 놀라 ‘형님, 저는 안 됩니다’ 하고 사양했지요. 그런데 글쎄 그 양반이 워낙 밀어붙이시는 통에 할 수 없이 따르게 됐어요. 당시 오도선씨가 미국 쪽에 일이 있어 식당을 누군가에게 맡길 수밖에 없는 형편이었지요.”

참 낭만적인 장면이지만 요즘 세상에는 상상조차 하기 힘든 일이다. 어느 누가 잘 나가는 자신의 사업을 피 한 방울 섞이지 않은 이에게 선뜻 넘겨줄 수 있을까. 어쨌든 김 명예회장은 ‘신용’ 하나로 대형 음식점 경영자가 되었다. 박윤근 전 부회장의 말이다. “그 시절만 해도 세상이 야박하지 않았어요. 사람을 한번 믿으면 굳게 믿었지. 인정도 넘쳤고.”

명동에 가보지 않고 유행을 논하지 말라

그 시절 명동은 그야말로 멋과 낭만의 거리였다. 대한민국 최고 번화가였기에 사람들이 끊임없이 모여들었다. 명동에 가보지 않고 유행을 말할 수는 없었다. 김 명예회장의 말이다.

“명동은 1950년대 후반 이후 참 화려한 전성기를 맞았습니다. 서울에서 이름난 술집, 바, 양장점, 양화점, 의상실 등은 죄다 명동에 있었지요. 앙드레 김 의상실도 명동에서 시작했어요. 게다가 한국에서 제일 큰 극장인 국립극장(옛 명동국립극장)도 명동에 있었지요. 그러다 보니 멋쟁이와 예술인이라면 누구나 명동을 찾았어요. 한마디로 유행의 거리였지요. 그때는 연예인들을 보려면 여기 명동에 와야 했어요.”

명동은 일제 강점기 시절에 충무로 배후 상권으로 개발되기 시작했다. 하지만 나중에는 충무로를 앞지르는 최대 상업 중심가로 도약했다. 모든 게 폐허가 된 한국전쟁 후에도 명동은 다른 지역보다 훨씬 빨리 활기를 되찾았다. 특히 1957년 명동 시공관(市公館)에 국립극장이 들어서면서 명동은 문화와 유행, 그리고 패션의 1번가로 떠올랐다.

명동의 화려한 시절은 영원히 계속될 것만 같았지만 어느 날 갑자기 커다란 태풍이 몰려 왔다. 명동을 위협하는 경쟁 상권의 등장이었다. 1970년대 들어 정부와 서울시는 강남 개발에 나섰다. 그러면서 곳곳에 부도심이 성장하기 시작했다. 자연히 사람을 끌어 모으는 명동의 ‘구심력’은 약해질 수밖에 없었다. 김 명예회장의 회고다. “가만히 보니까 명동에서 세금을 걷어 다른 지역을 개발하는 형국이었어요.”

명동의 위축은 곧 현실화했다. 형편은 점차 더 나빠져갔다. 명동 사람들은 위기감을 느꼈다. 뭔가 대책을 세워야 할 상황이었다. 그렇게 해서 탄생한 것이 명동상가번영회다. 명동상가번영회의 뿌리는 1960년대 말 서울시의 명동 재개발 추진을 저지하기 위해 600여 명의 건물주들이 결성한 명동보존위원회다. 명동보존위원회는 명동친목회로 개편됐다가 다시 명동상가번영회로 이어졌다. 이전과 다른 점은 건물주뿐 아니라 입주상인들까지 한데 뭉쳤다는 사실이다. 그만큼 1980년대 초 명동의 사정은 급박했던 셈이다.

서울시장 만나 명동 부흥 대책 담판 짓기도

김 명예회장은 초대 회장으로 취임하자마자 명동 부흥에 소매를 걷어붙였다. “당시 김성배 서울시장을 찾아가서 이렇게 말했습니다. ‘명동은 서울뿐 아니라 대한민국의 얼굴이다. 지금처럼 놔두면 안 된다. 다시 살려야 한다.’ 제 이야기에 김 시장도 공감을 나타냈어요. 이후 서울시 관계자들과 함께 명동과 유사한 외국 도심 명소를 탐방하고 왔습니다. 명동을 바꾸려면 어떻게 해야 할지를 배워야 했으니까요.”

1984년 마침내 명동은 말끔하게 새 단장한 모습을 선보일 수 있었다. 명동 거리를 어지럽게 가로지르던 전선은 지하에 매설됐다. 인도와 차도, 가로등도 정비했다. 30년생 느티나무도 가로수로 심었다. 당시 전신주를 철거하고 전선을 땅에 묻은 지중화 공사는 국내 최초로 시도된 사업이었다. 예산도 당시로선 꽤 큰 260억여 원에 달했다고 한다.

김 명예회장의 말이다. “1960~1970년대 명동은 최고 번화가였지만 좀 어지럽고 너저분했던 것도 사실입니다. 하지만 전선 지중화 공사와 가로 정비사업을 마친 후에는 확 달라졌지요. 오늘날 명동 거리의 초석은 그때 놓였다고 할 수 있습니다. 이를 기념해 명동축제도 개최하기 시작했지요. 비로소 명동 부흥의 발판이 마련됐던 셈입니다.”

이제 좀 한숨을 돌리는가 싶었지만 의외의 변수가 등장했다. 1980년대 중반부터 활활 타오르기 시작한 민주화 열기였다. 명동성당이 민주화 운동의 성지로 자리매김하면서 명동 일대는 시위대와 진압 경찰의 최전선이 돼버렸다. 아무리 천하의 명동이라지만 배겨낼 재간이 없었다. 최루탄이 난무하는 판국이라 사람들의 발걸음이 확 줄어든 것이다.

“1980년대 중반 들어 명동이 집회·시위의 단골무대가 되면서 상권이 크게 위축됐어요. 고민 끝에 번영회 임원들과 함께 김수환 추기경을 찾아뵈러 갔어요. 오죽 답답했으면 ‘저희들이 장사를 못하고 있습니다. 명동성당 좀 옮겨주십시오!’라는 말씀을 드렸겠습니까? 그런데 추기경께서는 그저 미소만 지으시더군요.”

세월이 흘러 시위가 잦아들었다. 명동에도 평화가 찾아왔다. 노태우 정부 말기 무렵이던 1992년 명동 상인들은 ‘평화의 거리’를 선포했다. 명동상가번영회 출범 후 만 10년이 되던 해의 일이다. 그 얼마 뒤였다. 김 명예회장 앞에 또 다른 숙제가 던져졌다. 아니, 던져진 게 아니라 그가 스스로 찾아냈다는 표현이 옳겠다. 그것은 옛 명동국립극장의 복원이었다. 옛 명동국립극장은 1973년 장충동에 새 국립극장이 개관하면서 국립극장 간판을 내렸다. 2년 뒤에는 건물 자체도 대한종합금융에 매각됐다. 그런데 1990년대 들어 대한종합금융은 옛 명동국립극장을 철거하고 새 빌딩을 짓겠다는 계획을 발표했다.

온갖 우여곡절 거쳐 되찾은 ‘문화 명소’

그 소식을 접한 김 명예회장은 생각에 잠겼다. ‘명동국립극장이 어떤 곳인가? 한때 명동을 문화예술의 메카로 이끌었던 역사적인 건물이 아닌가? 이대로 철거되어서는 안 되는데….” 그는 어떻게든 옛 명동국립극장을 보존해야 한다고 다짐했다. 진정한 명동의 가치는 문화와 상업이 조화를 이룰 때 높아진다고 판단했기 때문이다. 21세기 들어 주목받고 있는 ‘컬처노믹스(Culturenomics)’라는 개념을 그 시절 이미 깨달았던 셈이다.

김 명예회장과 명동상가번영회는 1995년 ‘옛 명동국립극장 되찾기 운동’ 모임을 결성했다. 취지에 공감한 한국예총, 한국연극협회 등 문화예술단체들도 속속 합류했다. 명동 거리에서 100만인 서명 운동도 전개했다. 김 명예회장은 각계각층의 동참을 이끌어내는 한편 정부와 정치권에도 옛 명동국립극장 복원의 필요성을 역설하고 다녔다.

하지만 갖은 난관이 기다리고 있었다. 무엇보다 옛 명동국립극장을 되찾으려면 만만찮은 예산이 필요했다. 거의 성사될 듯하다 무산된 것이 여러 차례였다. 그러면서 정부도 두 번이나 바뀌었다. 2003년 12월, 드디어 정부는 옛 명동국립극장을 다시 사들이는 매매 계약을 체결했다. 이후 옛 명동국립국장은 복원 공사를 거쳐 지난해 6월5일 ‘명동예술극장’이라는 새 이름으로 국민들 품에 돌아왔다. 김 명예회장과 명동인들의 오랜 지극정성이 결실을 맺은 순간이다.

“옛 명동국립극장을 복원하고 보니 처음 생각했던 것보다 훨씬 효과가 큰 것 같아요. 명동이 그것 때문에 살아나는 듯합니다. 21세기 새로운 명동의 모습을 가꿔나가는 데 핵심적인 구실을 할 것으로 믿어요.” 김 명예회장과 박 전 부회장이 이구동성으로 말했다.

두 원로 명동인은 팔순 고령에도 여전히 명동 발전을 위해 힘을 보태고 있다. 명동과 남산을 케이블카로 연결하는 획기적인 아이디어도 냈다. 이 구상은 현재 구체적인 사업으로 추진되고 있다. 서울시가 예산도 확보한 상태다.

“명동에는 ‘녹색공간’이 없다는 게 늘 아쉬운 점이었어요. 그런데 바로 옆에는 남산이 있지 않습니까. 그래서 케이블카 연결 구상을 하게 됐지요. 세계 어느 도시에도 도심 상권과 산을 연결하는 케이블카는 아직 없습니다. 아마 명동·남산 케이블카가 완공되면 세계적인 명물이 될 겁니다. 물론 서울의 관광객 유치에도 큰 역할을 하겠지요.”

 

김윤현 기자

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