올해로 운행 55년째인 일본의 고속열차 신칸센은 지금까지 단 한 건의 사상(死傷) 사고도 내지 않은 것으로 유명하다. 사진은 일본 효고현 고베의 신고베역에서 승객이 내리는 장면이다. 사진 블룸버그
올해로 운행 55년째인 일본의 고속열차 신칸센은 지금까지 단 한 건의 사상(死傷) 사고도 내지 않은 것으로 유명하다. 사진은 일본 효고현 고베의 신고베역에서 승객이 내리는 장면이다. 사진 블룸버그

세계 최초 고속열차 신칸센(新幹線)은 올해로 운행 55년째다. 1964년 일본 3대 도시인 도쿄·나고야·오사카를 연결, 일본 교통의 대동맥 역할을 해 온 도카이도(東海道) 신칸센 개업을 기점으로 계산한 것이다.

신칸센이 유명한 것은 시작이 빨랐기 때문이기도 하다. 프랑스 TGV(테제베·고속열차 ‘Train à Grande Vitesse’ 머리글자의 프랑스어 발음)는 1981년, 독일 ICE(이체에·도시 간 고속열차 ‘InterCityExpress’ 머리글자의 독일어 발음)는 1991년 도입됐다. 더 대단한 것은 반세기 넘는 운행에서 단 한 건의 사상(死傷) 사고도 없었다는 것이다(신칸센 운행 중 정신이상자의 칼부림으로 인한 사망 사고는 있었다).

TGV는 2015년 11명이 숨지고 11명이 크게 다친 사고가 있었다. 새 노선에서 시험운행 중 시속 350㎞로 달리다 탈선했다. 이전에도 크고 작은 탈선과 승객 부상은 있었다. ICE는 1998년 시속 200㎞로 달리다 탈선해 101명이 숨지는 사고가 있었다. ICE는 2010·2011·2017년에도 탈선 등으로 사람이 다치는 사고를 냈다.

철로 위를 고속으로 달리는 게 공학적으로 아주 어려운 일은 아니다. 유럽에선 20세기 초부터 고속열차 기준인 시속 200㎞ 이상 시험운행에 성공했다. 그러나 시험운행 성공과 고속열차로 매일 수십만 명을 태워 나르며 장기간 안전하게 운행하는 것은 별개 문제다. 여기에 신칸센의 본질이 담겨 있다. 1956년 일본 국유철도(현 JR)에 들어가 동일본(東日本)여객철도 회장까지 지냈던 야마노우치 슈이치로는 ‘철도 사고는 왜 일어나는가’라는 저서에서 이렇게 말했다. “처음부터 신칸센은 각각의 안전 시스템을 그저 모아놓은 게 아니었다. 하나의 통일된 시스템으로 설계됐다. 이게 원점이다. 그렇기 때문에 대형 사고 없이 달리고 있는 것이다.”

그에 따르면 신칸센은 충돌 위험이 감지되면 자동으로 이를 확인해 멈추는 시스템을 선진적으로 도입해 승무원의 신호 확인 실수에 따른 사고 가능성을 거의 완벽히 방지했다. 사고를 막기 위한 구조적 단순성도 추구했다. 신칸센은 처음부터 건널목이 전혀 없는 구조로 만들어 관련 사고를 원천 차단했다. 고속철로에 투입되는 열차 종류도 제한했다. 종류가 많아지면 운행 시스템이 복잡해지고, 그렇게 되면 의도치 않은 사고가 생길 수 있다는 이유에서였다.

또 하나 중요한 건 보수(補修) 문제였다. 신칸센의 처음 계획은 아침부터 밤까지는 사람을 태워나르고, 늦은 밤부터 새벽까지는 화물열차를 운행하는 것이었다. 그러나 이 경우 선로와 열차 보수에 충분한 시간을 쓸 수 없게 된다. 결국 0시부터 6시까지 모든 열차를 멈추고 보수에 집중하도록 했다. 당장의 수익을 위해 야간에 화물열차를 투입했다면, 나중에 대형 사고가 났을지도 모르는 일이다...

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최원석 에디터

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