아주대학교는 한국에서 처음으로 시스템공학과를 만들었다. 사진 아주대
아주대학교는 한국에서 처음으로 시스템공학과를 만들었다. 사진 아주대

아틀라스, 타이탄, 토르, 미니트맨… 1950년대 미국이 소비에트연맹에 대항하기 위해 개발해낸 대륙간탄도미사일(ICBM) 프로젝트 이름이다. 미국과 소련 간 우주·군비 경쟁이 한창이던 냉전기, 미 공군은 소련보다 1년 뒤처진 상태에서 ICBM 개발에 돌입했지만, 성공적으로 프로젝트를 완성할 수 있었다.

이어 1961년 미 항공우주국(NASA·나사)은 아폴로 프로젝트에 착수했다. 역시 소련이 무인 위성을 최초로 쏘아 올리며 우주 경쟁에서 우위를 점한 상태였지만, 나사는 막대한 인력과 자금을 쏟아부은 덕분에 달 착륙에도 성공할 수 있었다.

미국이 지금의 초강대국 기반을 다지는 데 결정적인 공을 세운 이 프로젝트의 공통점이 있다. 바로 시스템공학이 상당한 역할을 담당했다는 사실이다. 특히 아폴로 프로젝트는 초기 단계부터 시스템공학의 필요성을 인정하고 시작된 최초의 정부 주도 비군사 프로젝트였다.

20세기 초반 시작된 시스템공학은 학문적으로 역사가 길지는 않지만, 항공·우주·방위 산업 분야에 뿌리를 둔 핵심 학문이다. 모두 ‘복잡성(complexity)’이 발현되는 대표적인 산업군이다. 시스템공학이 모든 복잡성을 완벽히 해결할 수는 없지만, 이 문제를 제어하는 데 중요한 역할을 하고 있다.

매사추세츠공대(MIT) 사이먼 라모·리처드 부턴 교수는 1984년 국제전기전자기술자학회(IEEE) 학술지 기고문에서 “오늘날 모든 중요한 항공 군사 관련 프로그램은 시스템공학을 필수로 응용하고 있다”고 했다. 나사도 1995년 내부 자료집에서 “하나의 시스템을 설계하고 생성해 이를 운영하는 것에 대한 강력한 접근 방식”이라고 했다.

하지만 한국의 시스템공학은 척박한 환경에서 뿌리 내리지 못하고 있는 것이 현실이다. 현재 국내에서 전문적인 단독 석·박사 과정을 운영하고 있는 대학은 아주대학 시스템공학 대학원 한 곳뿐이다. 1993년 대우그룹의 김우중 회장 지시로 정근모 전 한국과학기술원(KAIST) 원장이 힘을 보태 정식 학과가 만들어진 이후 지금까지 외롭게 명맥을 유지하고 있다. 육군사관학교 기계·시스템공학과, 카이스트 산업·시스템공학과, 중앙대 기계·시스템 엔지니어링학과 등이 있긴 하지만, 다른 학문에 시스템공학을 결합한 형태다.

전문가들은 한국 시스템공학 발전의 토대가 약한 이유로 시스템공학에 대한 인식이 불명확하다는 점을 지적한다. 특히 산업공학과 시스템공학의 경계가 흐릿하다. 제조업 중심으로 발달한 한국은 전통적으로 제작·생산 단계의 최적화를 추구하는 산업공학이 발전했다. 산업공학이 제작·생산 단계에 관한 것이라면, 시스템공학은 이 단계에 앞서 ‘미래의 요구를 먼저 파악해 개념을 정의하고, 이를 구체적인 모델로 발전시키는 과정’에 해당한다. 최근 KAIST 등 일부 대학에서 시스템공학을 과목으로 채택했지만, 아직 갈 길이 멀다...

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송현 기자

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