영남대 의대 졸업, 순천향대 부천병원 이비인후과 교수, 국가건강조사 자문위원, 유럽수면학회(ESRS) 정회원, 미국수면의학회(AASM) 정회원
최지호
영남대 의대 졸업, 순천향대 부천병원 이비인후과 교수, 국가건강조사 자문위원, 유럽수면학회(ESRS) 정회원, 미국수면의학회(AASM) 정회원

‘인생의 3분의 1은 수면이다’라는 말이 있다. 도대체 수면이 어떤 역할을 하기에 인간은 인생의 3분의 1을 수면으로 보낼까? 결론부터 이야기하면, 수면은 인간의 삶에서 매우 중요한 역할을 한다.

우선, 수면은 생명 유지에 필수적이다. 예를 들어, 쥐의 수면박탈 실험에서 알 수 있듯이 수면박탈이 지속되면 쥐의 활력은 점점 감소하다가 결국 생명을 잃게 된다. 또한, 수면은 단순한 휴식의 역할을 넘어 신체의 성장이나 회복에 관여하며 기억, 감정을 정리하는 역할을 한다.

수면의 종류를 좀 더 구체적으로 살펴보면, 크게 렘수면(REM sleep·빠른 안구운동이 일어나는 수면)과 비렘수면(안구운동이 일어나지 않는 수면)으로 구분된다. 비렘수면은 1단계부터 3단계까지로 나뉜다. 1·2단계 비렘수면은 보통 얕은 수면으로 분류하고 3단계는 깊은 수면으로 분류한다.

일반적으로 수면이 시작된 직후부터 얕은 수면(1·2단계 비렘수면), 깊은 수면(3단계 비렘수면), 렘수면이 순서대로 나타나며 대략 90분을 주기로 3~4회 정도 반복한다. 깊은 수면은 성장호르몬 분비와 연관되어 조직의 증식이나 회복에 주로 관여하며, 렘수면은 깨어 있는 동안 수집된 일시 저장된 정보들을 중요한 것만 골라 장기 저장하는데 주로 관여한다. 이에 더해, 수면은 뇌 속의 찌꺼기들을 청소해 치매를 막아주는 역할을 하는 것으로 알려져 있다. 최근 연구에 따르면 치매 원인 물질로 알려진 베타 아밀로이드 같은 뇌 안에 쌓인 찌꺼기들이 깊은 수면 중 뇌 동맥의 박동과 혈류의 힘에 의해 뇌 바깥으로 배출되는 것으로 조사됐다.

이렇게 중요한 역할을 하는 수면의 진정한 가치를 현대인들은 종종 간과하거나 무시하는 경향이 있다. 일례로, 업무 성과나 학업 성적을 올리기 위한 계획을 세울 때 가장 먼저 수면 시간부터 줄이는 경우가 있다. 하지만 앞서 설명한 대로 수면은 몸의 회복과 기억력에 중요한 역할을 한다. 수면 시간을 줄여 단기적으로는 성과를 내거나 성적을 올릴 수도 있지만, 장기적으로 수면이 부족한 경우에는 성과나 성적에 좋지 않은 영향을 미침과 동시에 인간의 정신과 신체에 매우 나쁜 영향을 미치게 된다. 의학적인 관점에서 수면이 부족하게 되면 신체적으로는 면역력 약화, 인지기능장애, 기억력 저하, 고혈압, 관상동맥질환, 비만, 당뇨, 고지혈증, 치매, 암 등의 위험도를 높일 뿐만 아니라 심지어는 갑자기 사망할 위험도 커지는 것으로 알려져 있다.

아울러, 수면 부족은 정신적으로도 주의력 부족, 반항, 동기 부족, 짜증, 우울, 불안 등 심각한 문제들을 유발할 수 있다. 따라서 본인의 적정수면시간(깨어나서 일상생활을 하는 동안 피로감을 느끼지 않으면서 활동에 영향을 주지 않을 정도의 수면 시간)에 맞게 충분히 수면을 취하는 것이 바람직하다. 일반적으로 사람마다 적정수면시간이 다르지만 대략 7~9시간 정도이며, 각 분야 전문가들의 의견을 바탕으로 연령별 권장수면 시간을 조사한 미국수면재단에서는 18세 이상 성인의 권장수면시간으로 7~9시간을 제시하고 있다.

적절한 시간을 지켜 수면을 취함에도 불구하고 깨어 있는 동안 졸음, 집중력과 주의력 저하, 업무·학습 능력 감소 등의 증상이 발생한다면 ‘수면의 질’을 점검해보는 것이 좋다. 수면의 질 점검은 수면장애가 있는지 확인해보는 것인데, 비교적 흔한 수면장애로는 불면증, 코골이, 수면무호흡증이 있다. 적절한 수면 시간을 취하면서 수면장애가 없는 양질의 수면을 유지하기 위해서는 규칙적인 점검과 관리가 매우 필요하다. 또, 양질의 수면을 통해 건강하면서도 높은 업무성과와 학습능력을 이루기 위해서는 양질의 수면을 도와주는 수면의학과 수면산업에 대한 육성과 지원이 필요할 것이다.

최지호 순천향대 부천병원 수면의학센터장

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