2022년 초 스타버스트 글로벌 매니저들이 멕시코에서 함께 모임을 하고 있다. 스타버스트 사진 스타버스트
2022년 초 스타버스트 글로벌 매니저들이 멕시코에서 함께 모임을 하고 있다. 스타버스트 사진 스타버스트
프랑수아 쇼파드 스타버스트 창업자 겸 최고경영자(CEO)프랑스 수펠레크대(École supérieure d'électricité) 전기공학 석사, 전 올리버와이먼 파트너, 전 아렌디컨설팅 창업자 겸 CEO, 전 에어버스 엔지니어
프랑수아 쇼파드 스타버스트 창업자 겸 최고경영자(CEO)프랑스 수펠레크대(École supérieure d'électricité) 전기공학 석사, 전 올리버와이먼 파트너, 전 아렌디컨설팅 창업자 겸 CEO, 전 에어버스 엔지니어

민간이 우주 개발을 주도하는 ‘뉴 스페이스(new space)’ 시대가 본격화했다. 정부가 주도하던 ‘올드 스페이스(old space·시장성이 떨어지는 과거의 우주)’ 시대가 저물어가자 미국을 필두로 유럽·아시아에서 여러 민간 우주 업체가 우주 산업 개척에 앞장서고 있다. 각국에서 우주 산업에 종사했던 젊은 연구원과 기업가들은 직접 우주 스타트업을 창업하고 있다. 이들은 민간 우주 개발의 ‘풀뿌리’ 역할을 하며 뉴 스페이스 발전을 이끌고 있다. 

다만 우주 스타트업의 아이디어가 현실이 되기까지 이들은 ‘자본’이라는 커다란 걸림돌을 넘어야 한다. 막대한 연구개발(R&D) 비용은 기본이고 서비스 출시까지 드는 돈도 적지 않기 때문이다. 스타버스트 에어로스페이스(이하 스타버스트)는 자본이라는 벽에 허덕이지만 창의적인 아이디어를 가진 우주 스타트업을 발굴해 투자하고 있다.

2012년 프랑스에서 설립된 스타버스트는 전 세계적으로 유일한 항공우주 분야 스타트업 액셀러레이터(스타트업이 성장할 수 있도록 도움을 주는 회사)로, 미국, 프랑스, 독일, 한국 등 세계 8개국에 거점을 두고 있다. 스타버스트는 12개국 이상, 100여 개 스타트업과 액셀러레이션 계약을 맺고 전 세계 우주 산업을 주도하고 있다. 이 때문에 스타버스트 창업자인 프랑수아 쇼파드(Francois Cho-pard) 최고경영자(CEO)는 ‘프랑스의 일론 머스크(테슬라·스페이스X 창업자)’로 불린다. 

스타버스트가 투자한 우주 스타트업 중 ‘모멘투스(Momentus)’는 유니콘(기업 가치가 10억달러 이상인 비상장 기업)이 되기도 했다. 모멘투스는 인공위성이 적절한 궤도에 도달할 수 있도록 데려다주는 ‘우주의 견인 트럭’ 서비스를 제공한다.

‘이코노미조선’은 3월 6일 쇼파드 CEO와 서면 인터뷰를 진행했다. 그는 “미래 우주 산업은 유망한 우주 스타트업의 창의적인 아이디어에 의존할 수밖에 없다”며 “우주로 가는 비용이 낮아지면서 우주 제조업 등 다양한 우주 산업이 등장하고 있다”고 말했다. 다음은 일문일답.

스타버스트를 설립한 이유는. 
“항공우주 산업은 지난 60여 년간 혁신이 많이 일어나지 않았다. 그래서 큰 혼란을 겪고 있다. 이제 우리는 항공우주 산업에서 드론이나 전기 수직 이착륙 항공기(eVTOL), 초음속 비행, 저비용 발사체, 소형 위성, 우주 탐험에 관한 혁신을 보고 있다. 스타버스트는 이런 변화 속에서 개방형 혁신(오픈 이노베이션)이 필요한 기업과 고객이 필요한 스타트업을 연결하면서 출발했다. 이후 서서히 스타트업 액셀러레이터와 인큐베이터로 사업을 확장했다. 우리는 이런 서비스의 대가로 항공우주 스타트업의 지분을 가져간다.”

민간이 우주 개발을 주도하는 뉴 스페이스 시대가 열렸다.
“이제 미국 항공우주국(NASA)이 더는 그들이 원하는 것을 기업에 지시하지 않는다. 대신 NASA는 새로운 기업가들의 우주 산업 아이디어에 의존하고 있다. 이게 바로 뉴 스페이스다. 그래서 뉴 스페이스 산업은 훨씬 더 창의적인 산업이 됐다. 이제 NASA와 다른 우주 기관들은 새로운 민간 기업의 아이디어에 의존하고 있다. 유럽을 보면, (우주 탐사 분야에서) 자율성을 확보하기 위해 우주 스타트업에 새로운 위성 통신과 관련한 더 많은 아이디어를 내게 하고 있다. 다만 우주 스타트업이 성과를 내기까지 자본에 대한 접근은 여전히 큰 장애물로 작용하고 있다. 특히 처음 창업한 경우는 더욱더 그렇다.”

최근 민간 우주 스타트업의 트렌드는.
“스타버스트가 설립됐던 2012년, 우주 산업은 주로 지구 관측 통신이나 우주로 가는 비용을 줄이는 데 집중됐다. 지금은 지연 시간(latency time·정보 전송 요구 시점과 실제로 전송 개시될 때까지의 시간)을 줄이기 위한 저궤도에서의 우주 통신, 위치정보시스템(GPS) 2.0, 기상 예보 위성, 우주에서의 제조 산업, 우주 관리(케어), 우주 쓰레기 제거, 달 기지 설치, 개인 우주 정거장 등이 최신 트렌드로 언급된다.”

인상 깊은 우주 스타트업 세 곳을 들면.
“우주 저궤도와 그 너머의 모든 물체를 가능한 한 정확하게 지도화하는 사업을 펴는 ‘프라이바티어(Privateer)’. 이 스타트업의 기술은 위성 충돌을 피하거나 위성 파편과 쓰레기를 제거하는 데 핵심이 될 것이다. 다음으로 ‘트러스트 포인트(Trust Point)’다. 이 업체는 훨씬 더 정확하고 복원력이 뛰어난, 해킹도 당하지 않는 차세대 GPS를 개발할 계획이다. 최초의 민간 우주 정거장 건설을 추진하는 ‘액시엄 스페이스(Axiom Space)’도 눈여겨보고 있다.”

앞으로 민간 우주 산업은 어떻게 진화할까.
“계속 놀라운 방식으로 성장하고 진화할 것이다. 우주로 가는 비용이 적어지고 있지 않나. 처음에는 일론 머스크의 우주탐사 기업 스페이스X(SpaceX)의 ‘스타십(Starship)’ 우주선을 이용하고, 나중에는 다른 기업의 우주선 등을 이용하며 우주를 무대로 점점 더 많은 활동을 펼칠 것이다. 수익성 또한 높아질 것으로 본다. 특히 우주에서의 제조업은 우주 산업의 중심이 될 것이다.”

한 국가에서 민간 우주 사업이 잘 배양되려면 어떤 조건이 필요한가.
“먼저 우주 산업을 육성하려는 정부의 강력한 의지가 필요하다. 또 우주 스타트업을 상대로 한 자금 조달 의지가 있어야 한다. 민간 우주 분야는 아직 개발 주기가 길고 자본집약도(생산에 투입된 자본·노동 비율)가 높은 만큼 (그들이 성과를 내기까지의) 시간도 함께 필요하다. 국가적으로는 미국이 다른 모든 나라보다 민간 우주 산업에서 훨씬 앞서 있다. 예를 들면, 미국의 NASA와 스페이스 포스(Space Force·우주군)가 미국 전체 우주 스타트업 80%에 투자하고 있다. 많은 돈이 기존 대형 항공우주 회사가 아닌 스타트업에 투입되고 있다. 다른 나라들은 아직 이렇게 하지 못하고 있다. 그다음은 유럽이다. 유럽은 먼저 새로운 형태의 위성·로켓 발사대를 개발하고, 나중에는 위성 통신 무리를 만들어 미국을 따라잡으려고 한다. 한국은 전자제품과 반도체, 자동차 산업에 강한데, 이는 우주 산업에서 큰 강점이 된다. 결과적으로, 합리적인 비용으로 많은 수의 위성을 만들 수 있기 때문이다. 스타버스트가 한국에 지사를 설립한 이유도 여기에 있다. 한국은 항공우주 국가이자, 역량이 강한 ‘딥테크(Deep Tech·첨단기술)’와 스타트업을 보유한 국가다. 우리는 한국의 이런 역량을 활용해 항공우주 분야에서 새로운 생태계를 구축하고자 한다.”

민간 우주 대기업과 스타트업 간 협업도 중요할 것 같다.
“전 세계적으로 아직 둘의 협업은 업계에서 흔한 일이 아니다. 다만 미국에서는 민간 우주 대기업과 스타트업 간 협업이 빈번하게 일어나고 있는데, 이는 모두 NASA 덕분이다. NASA는 둘의 협력을 긴밀히 추진하며, 더 큰 성과를 얻기 위해 더 많은 위험을 감수하고 있다.”

우주 스타트업 창업을 꿈꾸는 이에게 해줄 조언이 있다면.
“과감해져라. 그리고 야망을 품어라. 인류에게 중요한 문제를 해결하려고 노력하면 당신은 더 큰 시장을 이끌 수 있을 것이다. 고정관념에서 벗어나는 것도 중요하다. 당신의 꿈이 불가능할 것이라고 매일 말하는 사람들의 말은 가볍게 무시해버려라. 그들은 당신이 성공할까 봐 두려워하고 있으니까.”

이다비 기자

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